Critique de l’acte 1 d’Arcane – La série animée brillante de Riot sur Netflix s’ouvre sur un coup d’éclat, bien que familier.

  • By: Fabien
  • Date: 5 janvier 2022
  • Time to read: 9 min.

Riot Games, le méga studio de League of Legends, fait le grand saut à la télévision avec confiance et panache, mais l’acte 1 peut être un peu prévisible.

Note de l’éditeur : nous vous informons que nous entrons ici dans quelques détails de l’histoire, bien que la plupart d’entre eux soient connus si vous connaissez déjà les personnages des jeux.

Comme pour tout ce que produit Riot Games ces jours-ci, l’argent est bien présent à l’écran dans Arcane, sa nouvelle série animée saisissante dont le premier acte est arrivé sur Netflix le week-end dernier, le second arrivant le 13. En tant que fan de League of Legends (à ma grande honte), c’est un régal sans surprise, plein de clins d’œil et de pépites bleues brillantes de l’histoire, exactement comme j’avais espéré, et même soupçonné, qu’un studio de la stature désormais formidable de Riot pourrait le faire. Mais en tant que fan de bonne télévision, c’est une surprise. Arcane est de la vraie bonne télévision.

Pour répondre à la question évidente : non, il n’est pas nécessaire d’être un fan de LoL pour apprécier Arcane. Il s’agit d’une préquelle, et l’objectif est évident : attirer une nouvelle vague de fans par le biais d’un tout nouveau média, qui pourrait même rester fidèle à ce média. Arcane se déroule quelques années avant l’époque actuelle de League of Legends, quelle qu’elle soit. En fait, il suit une poignée de personnages de League of Legends, mais ils ont tous quelques années de moins. Ceux que les joueurs habituels connaissent comme étant dans la vingtaine sont plutôt des adolescents et des préadolescents, ceux qui sont à la fin de la trentaine sont au début de la vingtaine, ceux qui sont au milieu des années 300, comme le scientifique Yoda-esque de Yordle, Heimerdinger, sont au début ou au milieu des années 300.

C’est une façon intelligente d’équilibrer les deux – une avalanche de connaissances fraîchement acquises pour les nerds de LoL, et un point d’entrée égal pour les nouveaux spectateurs qui ne connaissent rien – et Riot a été intelligent sur toute la ligne, vraiment. Arcane se déroule dans les villes jumelles de Piltover, un pays steampunk brillant de progrès scientifique (et économique), et Zaun, une « sous-ville » qui existe en dessous, tout aussi steampunky et ingénue, mais sans la liberté, la sécurité et l’argent. C’est un cadre intelligent car, en ce qui concerne le monde de Runeterra (et les « royaumes » connectés) de LoL, c’est celui qui fait la différence entre la sécurité de quelque chose de reconnaissable – une technologie assez moderne, des humanoïdes, des armes à feu – et quelque chose d’un peu nouveau – le mélange de magie, le genre steampunk relativement moins populaire, les cheveux jaunes bizarres de Heimerdinger qui ressemblent à un cerveau géant.

Arcane est novateur à bien des égards, mais il est aussi extraordinairement sûr à bien d’autres égards. C’est un thème récurrent chez Riot. Si vous avez prêté attention aux nouveaux jeux de l’après-League of Legends – le jeu de cartes Legends of Runeterra, le jeu de tir tactique Valorant, et même le jeu d’échecs automatique Teamfight Tactics – vous remarquerez qu’ils se situent tous au milieu de leur genre respectif, en proposant une sorte de compétence rigoureuse en premier lieu, la nouveauté étant toujours présente, mais très secondaire. Si vous passez de ces jeux à Arcane, vous aurez l’impression d’y trouver des similitudes.

Les personnages en sont un exemple flagrant et incontournable. Les personnages principaux d’Arcane – Vi, Jinx, Jayce, et les seconds rôles comme Ekko, Caitlyn, Viktor et Heimerdinger – sont tous des champions de League of Legends, et les champions de League of Legends sont généralement liés à des archétypes extrêmement reconnaissables, voire à des personnages de la culture populaire. Jinx, une méchante maigrichonne chaotique et meurtrière, est taillée dans le moule de Harley Quinn, par exemple. Viktor, à l’époque de League of Legends, est un scientifique brillant, aigri et doté d’un bras robotisé, à la manière du Docteur Octopus.

C’est tout à fait nécessaire dans LoL, et cela fait même partie de l’intérêt du jeu – les MOBA sont des jeux de rôle comme les autres, avec de la progression, de la spécialisation et leur propre type d’immersion dans le personnage – mais ils sont aussi extraordinairement intenses, pleins d’action de très haute intensité. Cela signifie que les champions du jeu doivent tous être immédiatement reconnaissables, peints à grands traits, identifiables à partir de leur seule apparence, de leurs quatre capacités et peut-être d’une douzaine d’aboiements vocaux au milieu du carnage. Donner vie à ces personnages bien réalisés, mais finalement assez superficiels, dans une série télévisée, plus que dans les incarnations précédentes comme les bandes-annonces animées rapides avec quelques sourcils froncés et des flips sympas, ou même un long métrage, signifie que les scénaristes ont dû subir une sorte de retconning de profondeur, bien au-delà des remaniements de lore déjà substantiels que LoL a subis ces dernières années.

Par endroits, cela se voit. Arcane, du moins dans ses quatre premiers épisodes, qui sont les seuls que j’ai vus jusqu’à présent, raconte deux histoires parallèles. L’une d’elles est centrée sur une adolescente orpheline, Vi (qui signifie Violet, en fait), et sa jeune sœur, Jinx (née Powder), qui, comme le savent les fans de LoL, sont rivales dans le « présent », toutes deux naviguant dans la criminalité et les méfaits de plus en plus dangereux à Zaun. L’intrigue B, en tant que telle, suit le brillant Jayce et ses activités scientifiques prestigieuses à la surface, aux côtés de Viktor et du professeur Heimerdinger, membres de l’Académie, et de Caitlyn, son amie d’enfance ultra-privilégiée.

Le problème, c’est qu’on a souvent l’impression d’avoir déjà vu l’histoire de ces personnages à maintes reprises. Vi est la bienfaitrice forcée de faire le mal par les circonstances. Powder est plus jeune, rejetée par le cercle d’amis plus âgés et confrontée à des affirmations répétées selon lesquelles elle n’est « pas prête » pour l’action réelle, à l’approche d’un tournant plutôt significatif. Jayce glisse vers une arrogance subtile et réticente. Caitlyn est courageuse et déterminée, contrairement à son éducation dans la haute société. Viktor est un génie qui est peut-être trop naïvement généreux avec ce don pour son propre bien. Heimerdinger, autrefois pionnier, est devenu craintif et conservateur avec l’expérience et l’âge. L’effet, combiné aux origines d’Arcane en tant que série, peut parfois donner l’impression que l’ensemble ressemble plus à un exercice d’expansion de l’histoire qu’à un exercice de narration, où les personnages subissent un développement de caractère bien ficelé mais, étant donné leur nombre et le temps relativement limité qu’Arcane accorde à chacun d’entre eux à l’écran, il y a moins de temps pour le caractère, entre les grands et larges moments qu’ils doivent tous atteindre.

Mais en même temps, et c’est crucial, ces temps sont brillamment exécutés, et ces personnages sont immédiatement, remarquablement magnétiques. Cela vient en partie de mon point de vue de joueur – quand il s’agit de s’attacher à un personnage de fiction, je suis aussi froid qu’un autre, je pense, mais en tant que fan de longue date de Viktor, je me suis retrouvé bizarrement, profondément attiré par le fait de le voir à l’écran, en mouvement, une expérience visuelle qui me donne parfois l’impression de regarder des images 8mm fraîchement découvertes d’un parent d’avant ma naissance : c’est mon gars, voilà à quoi ressemblait sa vie. C’est étrangement – et peut-être un peu embarrassant – émouvant. Il est clair que ces quelques milliers d’heures passées avec quelques champions triés sur le volet dans LoL ont eu sur moi un impact plus important que le simple renforcement de ma dextérité (ou de ma tension artérielle).

De même, l’animation d’Arcane est tout simplement extraordinaire, fruit de la collaboration de Riot avec Fortiche, un studio français qui avait déjà travaillé sur des événements promotionnels comme les clips musicaux des grands événements K/DA K-pop dans League of Legends. Au premier coup d’œil – en fait, à chaque coup d’œil – Arcane ressemble à une œuvre d’art conceptuelle statique, sculptée à la main, qui prend vie. C’est parfois étrange, un peu étrange. Parfois, on a l’impression qu’il s’agit d’une peinture qui ne veut être que cela, une image en mouvement qui ne demande qu’à rester immobile, forcée à une locomotion contre nature par une sorte de nécromancie interdite. Mais il est toujours frappant, atteignant son apogée dans les moments de violence emphatique et choquante et les explosions qui remplissent l’écran, ainsi que dans les regards, les rires et les haussements d’épaules plus silencieux et ponctuels qui apportent une dose de texture bienvenue à l’action.

Grâce à cette animation, à sa relative rareté – il est rare que plus d’une chose à la fois se déplace à l’écran, ou du moins, cela semble rarement être le cas, ce qui rappelle les animations japonaises classiques et statiques comme Neon Genesis Evangelion – Arcane peut atteindre une réelle subtilité, suffisamment douce pour couper les grandes lignes de son histoire. Nous pouvons tous voir ce qui arrive à Powder, car elle ne rampe pas plus qu’elle ne bondit vers sa transformation anakinienne en Jinx – mais la prévisibilité ne rend pas ce moment final moins poignant ou tragique. Ni l’inévitable rupture – je ne l’ai pas encore vue se produire, mais je parierais à peu près n’importe quoi là-dessus – entre Viktor et Jayce. (Il est intéressant de noter que certains ont mis en évidence un potentiel queer-baiting ici, ce qui peut être un problème en fonction de la façon dont les choses se développent, mais, cela dit, il y a autant d’arguments pour que ce soit une simple bromance – et les relations masculines platoniques et émotionnelles sont également nécessaires dans le divertissement, à leur manière).

Tout cela dit aussi, et ce n’est encore que les quatre premiers épisodes – le premier acte de trois, plus un petit bout du second. Au rythme des événements de la série, nous sommes en train de siffler à travers la backstory de ces personnages, et c’est probablement le point le plus important à souligner ici. Arcane est une série, probablement créée pour être autonome mais, sachant qu’il y a une bonne demi-douzaine d’autres régions sur la planète Runeterra de LoL, plus quelques autres « royaumes » pour faire bonne mesure, je pense que le potentiel est là pour passer une saison dans un endroit différent à chaque fois.

Le fan de LoL en moi adore ça – je suis accro à une histoire d’origine au rythme effréné et je ne peux pas attendre de voir plus de la même chose, appliquée à plus de ce que j’aime – mais le fan de « bonne télé » pense autrement. Arcane, dans ses deuxième et troisième actes, pourrait bénéficier massivement de ralentir un peu, de passer un peu plus de temps avec le petit groupe de personnages qu’il a en ce moment, de savourer ces personnages en tant que tels, par opposition à des choses qui doivent être développées de manière programmatique à une vitesse vertigineuse. C’est absolument passionnant, plein de couleurs et de vie bienvenues. Mais la télévision moderne, la meilleure, c’est la lenteur, après tout. Ce qui ne fera que rendre encore plus agréable ce grand boom concluant auquel les gens comme Jinx aspirent tant.

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